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Curso de computadoras para bases de datos - Tema 3: ¿Qué es un ordenador?

Según la Real Academia Española de la Lengua un ordenador o, según la acepción del diccionario, computadora electrónica es una máquina electrónica que, mediante determinados programas, permite almacenar y tratar información, y resolver problemas de diversa índole.

De acuerdo a esta definición, un ordenador será algo más que aquello que todos tenemos en mente, el típico ordenador portátil o de sobremesa que todos hemos usamos habitualmente en nuestro día a día. Así, un teléfono inteligente, es un ordenador puesto que almacena y trata información de complejidad diversa. También lo son una tableta, una PDA, una consola de videojuegos…

Tipos de ordenador

La clasificación más extendida de los ordenadores se hace en torno a dos criterios que van de la mano, el tamaño y/o la o las funciones que desempeñan. De acuerdo a este existen:

Ordenadores de sobremesa o pequeños servidores

Éste es con el que estamos más familiarizados, puesto que la mayoría de nosotros tenemos uno en casa o por lo menos hemos trabajado con él alguna vez en la oficina.

Están formados por una caja en la cual se alojan todos los componentes necesarios para que el ordenador funcione correctamente, desde la placa base hasta los discos duros y los puertos para conectar los periféricos mínimos: ratón, teclado y pantalla.

Este tipo de ordenadores se encuentra ubicado en un lugar fijo debido a que su peso y la manejabilidad impiden llevarlo de un lugar a otro. Cuentan con elementos externos como el ratón o el teclado y entre sus características destacan su gran capacidad de almacenamiento y una mayor potencia que la de los ordenadores portátiles a un coste igual.

Ordenador de sobremesa
En el pasado eran el estándar del mercado, pero los requisitos que tienen de ventilación y la necesidad de actualizar sus componentes para mantenerse competitivos han ido desplazando su uso hasta convertirse en equipos frecuentes entre usuarios aficionados a los videojuegos o personas que quieres estar a la última en tecnología, los geeks. Además, la capacidad de personalización es casi infinita pudiendo incluir hasta luces de tipo led en la caja o los ventiladores.

Fue Jon Katz, autor del libro Geeks: How Two Lost Boys Rode the Internet Out of Idaho, quién acuñó la definición más aceptada de geek: “miembro de la nueva élite cultural, una comunidad de insatisfechos sociales, amantes de la cultura pop y centrados en la tecnología. La mayoría de los geeks se sobrepusieron a un sistema educativo sofocantemente tedioso, donde estaban rodeados de valores sociales detestables y compañeros hostiles, para terminar creando la cultura más libre e inventiva del planeta: Internet y la red ancho mundial o, en inglés, World Wide Web. Ahora manejan los sistemas que hacen funcionar al mundo (…)

Los equipos que están activos en la actualidad funcionan con los sistemas operativo de Windows, Linux en sus diferentes distribuciones y los Mac de Apple. Y se habla que se está intentando adaptar Android para su uso en ordenadores. Cada tipo cuenta con sus propias ventajas y características, por lo que es frecuente que los usuarios se dividan de forma clara hacia cada uno de los lados.

Los PC con Windows y Linux son más habituales en instituciones públicas y empresas donde se requieren equipos económicos, dado que los Mac tienen un coste más elevado.

En el mercado existen una variedad casi infinita de ordenadores de sobremesa que se diferencian por sus componentes internos y conectividad clasificados por la marca del fabricante.

Ordenador portátil

Ordenador portátilUn ordenador portátil incluye los mismos componentes que uno de sobremesa pero está construido de tal forma que todos sus componentes están ensamblados en torno a una carcasa rígida que permite su transporte de una forma sencilla. Cuando salieron al mercado, su potencia era menor que uno de sobremesa. Sin embargo, hoy en día los ordenadores portátiles son prácticamente igual de potentes pero con un condicionante claro: para obtener la misma potencia su coste es mayor debido a que los componentes han sufrido un proceso de miniaturización para hacerlos portátiles. Cuentan incluso con una batería propia que los dota de autonomía para que se puedan utilizar durante varias horas sin necesidad de enchufarlos a la corriente eléctrica, siendo este es el componente que se degrada más rápido y que antes hay que sustituir y que, incluso, suele implicar la sustitución de todo el equipo.

La pérdida de popularidad de los ordenadores de sobremesa ha estado provocada por el aumento de la fama de los ordenadores portátiles. Se han hecho muy populares por la capacidad que tenemos para transportarlos de un sitio a otro sin ningún problema, además de ser igual de potentes.

Dentro de los ordenadores portátiles tenemos que incluir las tabletas, notebooks, labtops, teléfonos inteligentes, Pocket PC… Cada uno ellos tienen unas características técnicas que lo identifican.

Los componentes internos son los mismos que uno de sobremesa pero adaptados al menor espacio disponible y limitando su peso al máximo.

Estación de trabajo

En algunas empresas se utilizan los ordenadores tipo Workstation debido a que cuentan con un procesador de mucha más potencia que los anteriores. Por lo general, este tipo de dispositivos son muy usados para llevar a cabo tareas especiales o específicas dentro de un campo de trabajo como puede ser el científico. Cuentan además con una memoria adicional y suelen ser de gran tamaño y peso. Suelen utilizar procesadores Intel o  XEOS y suelen contar con tarjetas gráficas que permiten el uso de varios monitores al mismo tiempo. Externamente no difieren mucho de uno de sobremesa.

PDA

Imagen de una PDA

Su nombre procede del inglés, Personal Digital Assistant, que puede ser traducido como asistente digital personal, computadora de bolsillo, organizador personal o agenda electrónica de bolsillo. Era una computadora de mano originalmente diseñada como agenda personal electrónica (para tener acceso a las aplicaciones de calendario, lista de contactos, bloc de notas, recordatorios, dibujar, sistemas de navegación por GPS… con un sistema de reconocimiento de escritura. Son ordenadores muy pequeños en los que se puede almacenar una gran cantidad de información a través del sistema de memoria flash. Podremos interactuar con la pantalla directamente porque carece de teclado y, aunque la mayoría son pequeñas, hay algunas que cuentan con un tamaño parecido al de los portátiles.

Estos dispositivos fueron sustituidos por los teléfonos inteligentes que pueden realizar muchas de las funciones que hace una computadora de escritorio (ver películas, crear documentos, juegos casuales, correo electrónico, navegar por Internet, reproducir archivos de audio, etc.) con la ventaja de ser un objeto del que se dispone constantemente. Otro competidor que les desplazó fueron las tabletas.

Servidores

Imagen de un conjunto de servidoresUn servidor es un ordenador u otro tipo de equipo informático encargado de suministrar información a una serie de clientes, que pueden ser tanto personas como otros dispositivos conectados a él. La información que puede transmitir es múltiple y variada: desde archivos de texto, imagen o vídeo y hasta programas informáticos como las bases de datos, etc.

Un servidor dedicado es aquel que se encarga exclusivamente de atender solicitudes de los equipos clientes. Existen distintos servidores dependiendo de las funciones que estos vayan a desempeñar:

  • Servidor de archivos, que almacena y distribuye información.
  • Servidor de correo, aquel que sirve para gestionar las comunicaciones mediante el correo electrónico de la empresa así como para su almacenamiento.
  • Servidor de fax, cuya función es la gestión de los envíos y recepciones de este tipo de comunicación.
  • Servidor de sitios web para alojar sitios web y controlar el acceso al mismo.

El servidor actúa como el gran cerebro del sistema informático de la empresa, pues constituye el elemento capaz de albergar la información necesaria para el funcionamiento de cada departamento. El servidor tiene una gran utilidad en el funcionamiento de la empresa, ya que es capaz de llevar a cabo funciones tanto de carácter físico (funcionamiento de las máquinas y los aparatos necesarios para la actividad empresarial) como a nivel de información, ya que registra, alberga y envía la información que los distintos clientes le van solicitando.

Un tipo especial de servidores son los que conforman la nube. Los clouds servers son unas alternativas para llevar la herramienta de los servidores al mundo virtual. La infraestructura en la nube se consigue gracias a la existencia de diversos servidores físicos controlados mediante un software, que es el encargado de virtualizar la plataforma.

Los servidores en la nube ofrecen a las empresas la posibilidad de tener un servidor a medida de sus necesidades, cuyos recursos y capacidades puedan ir incrementándose conforme aumentan el tamaño y la actividad de la empresa, lo que permite un considerable ahorro para el presupuesto de las distintas corporaciones debido a que el coste de estos servicios es variable con el tiempo. Incluso el coste se adapta al consumo instantáneo.

Los cloud servers cuentan, además, con las mejores y últimas tecnologías para un funcionamiento óptimo y una fantástica capacidad de respuesta: sistemas de discos SSD, disponibilidad total en caso de fallo, actualización constante del sistema operativo y la práctica monitorización del funcionamiento mediante avisos.

Computadora central

Imagen de una computadora centralSegún la Wikipedia España, una computadora central, ordenador corporativo o, en inglés, mainframe, es una computadora grande, potente y costosa, usada principalmente por una gran compañía para el procesamiento de una gran cantidad de datos; por ejemplo, para el procesamiento de transacciones bancarias o de grandes cantidades de datos para el análisis del comportamiento de las personas en cualquier ámbito que implique el dinero.

La capacidad de una computadora central se define tanto por la velocidad de su CPU como por su gran memoria interna, su alta y gran capacidad de almacenamiento externo, sus resultados en los dispositivos de entrada y salida rápidos y considerables, la alta calidad de su ingeniería interna que tiene como consecuencia una alta fiabilidad y soporte técnico costoso. Una computadora central puede funcionar durante años sin problemas ni interrupciones y las reparaciones del mismo pueden ser realizadas mientras está funcionando. Los vendedores de computadoras centrales ofrecen servicios especiales; por ejemplo, si se rompe la computadora, el vendedor ejecutará las aplicaciones de su cliente en sus propias computadoras sin que los usuarios lo noten mientras que duran las reparaciones. La independencia interna de estas computadoras es tan grande que, por lo menos, en un caso conocido, los técnicos pudieron cambiar las computadoras centrales de sitio desmontándolas pieza a pieza y montándolas en otro lugar, dejando, mientras tanto, dichas computadoras funcionando; en este ejemplo, el cambio de las computadoras centrales de un sitio a otro se produjo de manera transparente.

A menudo, las computadoras centrales soportan miles de usuarios de manera simultánea que se conectan mediante falsos terminales. Algunas computadoras centrales pueden ejecutar o dar cobijo a muchos sistemas operativos y por lo tanto, no funcionan como una computadora sola, sino como varias computadoras virtuales. En este papel, una computadora central por sí sola puede remplazar docenas o cientos de pequeñas computadoras personales, reduciendo los costes administrativos y de gestión al tiempo que ofrece una escalabilidad y fiabilidad mucho mejor. La fiabilidad se consigue por la independencia de sus componentes internos señalada anteriormente, y la escalabilidad se logra porque los recursos físicos de la computadora pueden ser redistribuidos entre los terminales virtuales según las necesidades; esto es mucho más difícil de hacer con las computadoras personales, porque para quitar o añadir nuevos componentes físicos hay que desenchufar la computadora muchas veces y las limitaciones de dichos componentes son mucho mayores. Cuando una computadora central actúa como el centro de operaciones de muchos terminales virtuales, puede ofrecer la potencia necesaria para que dichas computadoras operen de manera eficiente, pero también la flexibilidad de las redes de computadoras personales.

Superordenador

Imagen de un supercomputadorSon dispositivos de alto rendimiento ensamblados con los mismos componentes que un ordenador pero de mayor potencia. Precisamente por este motivo también son los más caros que podemos encontrarnos en el mercado, aunque son muy útiles para llevar a cabo grandes trabajos. La mayor ventaja que ofrecen estos superordenadores es que podemos realizar tareas en paralelo utilizando un solo dispositivo.

Una supercomputadora o un superordenador es aquella con capacidades de cálculo muy superiores a las computadoras comunes y de escritorio y que son usadas con fines específicos.

Hoy día los términos de supercomputadora y superordenador están siendo reemplazados por computadora de alto rendimiento y ambiente de cómputo de alto rendimiento, ya que las supercomputadoras son un conjunto de poderosos ordenadores unidos entre sí para aumentar su potencia de trabajo y rendimiento. En el año 2011, los superordenadores más rápidos funcionaban en aproximadamente más de 1 petaflops (que en la jerga de la computación significa que realizan más de 1000 billones de operaciones por segundo).

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